Een snikhete kelder. Zo kun je het atelier van The Bird Tsang aan de Baarsjesweg zonder enig voorbehoud noemen. Dat het er warm, zeg maar heet is, is niet zo gek. De ovens die er gebruikt worden zijn namelijk boven de 1200 graden Celsius. Robin, Johannes en Josiah zijn er inmiddels aan gewend. Johannes en Josiah zijn broers van Canadese afkomst. Robin en Johannes hebben elkaar op de Rietveld (kunst)Academie leren kennen. Robin vertelt dat zij zelf, net als Johannes, voorheen in restaurants werkte. Hun horeca-achtergrond is belangrijk geweest voor het bedrijf dat ze nu hebben. Bedrijf ja, zo mag hun atelier inmiddels wel genoemd worden. “Het begon met een piepklein stukje kelder. Naarmate de vraag groeide, zijn we steeds meer uitgebreid.”

We lopen langs planken waarop prachtige bordjes, schaaltjes, kopjes en nog veel meer staan uitgestald. Een restaurantervaring gaat volgens Robin om de totaalervaring: natuurlijk het eten en de wijn, de sfeer. Maar ook een mooi opgemaakt bord én fraaie borden.

Johannes vertelt over het proces. “Eerst wordt de grondstof gekneed, wat iets weg heeft van brooddeeg kneden. Vervolgens verdeel je het aardewerk en wordt het op een draaischijf verder vormgegeven. Het is belangrijk dat de borden dezelfde dikte, vorm en afmetingen hebben. Natuurlijk is het mooi dat je ziet dat het handgemaakt is. Maar ze moeten niet teveel van elkaar verschillen.” Johannes en Josiah  zitten het meest achter de draaischijf. Elkaars werk afmaken kunnen ze wel, maar heeft niet de voorkeur.

We lopen langs bordjes waarbij je aandacht direct naar het middelpunt getrokken wordt. Als restaurantchefs de gerechten in het midden opmaken, moet het bord daar bij passen. Chefs worden betrokken bij het maken van het ontwerp. Zodra de borden op de draaischijf de juiste vorm hebben, wordt het aardewerk op hoge temperatuur 8 tot 10 uur gebakken. Zo is het, als het goed is, stevig genoeg om niet te breken. Die garantie heb je evenwel nooit. “We hebben ontzettend veel uitgeprobeerd”, vertelt Robin. “Daarom weten we nu ook dat we een product van kwaliteit verkopen. De weg daar naartoe bestond, naast het veelvuldig uitproberen, ook uit de nodige mislukkingen.”

Zodra de borden gebakken zijn, worden ze geglazuurd. Ook daar wordt veel mee geëxperimenteerd. Op een plank in het atelier staan tientallen potten met kleuren glazuur. Vervolgens wordt het aardewerk opnieuw gebakken en voorzien van het prachtige logo op de achterkant.

Op een bepaald moment nam bijna de gehele Amsterdamse gastronomie borden af bij The Bird Tsang, tot corona kwam. Er werd besloten speciale keramieklijn voor particulieren en thuiskoks te gaan maken. Ook dat sloeg aan. Wat ons niet verbaast, als we de fraaie blauwe borden en schaaltjes zien.

Een droom van Johannes is, om The Bird Tsang-keramiek wereldwijd te verkopen. Vanuit een piepklein hoekje in een Amsterdamse kelder uitgroeien tot wereldbekendheid lijkt misschien iets te enthousiast. Maar dit trio laat zien, dat een duidelijke visie en hard werken gepaard kan gaan met succes. En o ja, in dit geval ook met een resistentie tegen bizar hoge kamertemperaturen.